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SpaceX continúa lanzando satélites mientras la comunidad científica muestra su preocupación

La compañía ha realizado cambios, pero algunos se preguntan si hay más trabajo por hacer

A principios de 2020, SpaceX se convirtió en el operador de la constelación de satélites activos más grande del mundo, con 180 satélites en órbita alrededor del planeta. El hito es un mero punto de partida para Starlink, el ambicioso proyecto de SpaceX para proporcionar capacidades de Internet a cada centímetro del mundo. Para obtener ese tipo de conectividad, la compañía quiere lanzar hasta 42.000 satélites en la próxima década. Eso es aproximadamente 21 veces el número de satélites operativos actualmente en el espacio, y el verdadero impacto de la naciente mega-constelación de la compañía sigue siendo un misterio.

En la historia del mundo, descargar una gran cantidad de cosas nuevas en un lugar generalmente tiene algunas consecuencias, y mucha gente dentro de la comunidad espacial han expresado su preocupación por los posibles efectos secundarios de Starlink. Quizás la mayor protesta ha venido de los astrónomos que ven a Starlink como una gran amenaza para su trabajo. Los satélites ya acumulan imágenes del cielo nocturno, por lo que tener aún más naves espaciales haciendo zoom sobre la Tierra podría obstaculizar significativamente su capacidad de ver objetos distantes en el Universo.

Mientras tanto, las personas involucradas en el rastreo de satélites están más preocupadas por cómo estas naves espaciales influirán en un entorno espacial ya bastante lleno. Los desechos espaciales ya crean una compleja autopista espacial de carriles de tráfico en órbita entrecruzados, dominados por satélites que se mueven a miles de kilómetros por hora. Agregar más aumentará el riesgo de colisión y podría hacer que el lanzamiento al espacio sea mucho más difícil en el futuro.

SpaceX ha escuchado las quejas de científicos preocupados y observadores de satélites. La compañía ha tomado algunas medidas para mitigar los problemas de astronomía que muchos temen, y también ha publicado más datos sobre el posicionamiento de sus satélites para ayudar con el seguimiento. Pero esos pasos no son suficientes para algunos defensores. Y algunas de las decisiones por las que varios grupos están presionando, como cambiar el diseño de los satélites, pueden reducir potencialmente un problema para un grupo pero causar más problemas para otros. SpaceX declinó hacer comentarios al respecto.

TRÁFICO ESPACIAL

Con SpaceX planeando enviar tantos satélites, las posibilidades de que estos objetos se acerquen a otros satélites son mucho mayores. Y esa es una perspectiva aterradora. Las colisiones entre objetos de alta velocidad en órbita son propensas a crear de cientos a miles de piezas de escombros, que luego pueden amenazar a otros objetos en el espacio. El seguimiento experto de los satélites Starlink, y de todos los satélites, es clave para garantizar que estos vehículos no se encuentren accidentalmente entre sí.

En este momento, el principal recurso para el seguimiento satelital es la Red de Vigilancia Espacial de la Fuerza Aérea americana, que es responsable de controlar todo lo que está en órbita utilizando una serie de sensores terrestres. El problema es que los datos de seguimiento de la Fuerza Aérea no siempre son precisos. Crea órbitas estimadas al tomar mediciones periódicas de los objetos a medida que pasan por encima; No puede rastrearlos directamente. Para los rastreadores de satélites expertos, la mejor manera de entender dónde está algo en el espacio es combinar las estimaciones de la Fuerza Aérea con los datos de posicionamiento recopilados por el propio satélite. Juntos, estos datos pueden proporcionar una visión más clara de dónde está realmente un satélite en el cielo.

Cuando SpaceX comenzó a lanzarse, hubo cierta frustración por el hecho de que la compañía no estaba compartiendo tantos datos de posicionamiento satelital como podía. La compañía también sufrió un embarazoso problema de falta de comunicación en Septiembre cuando uno de sus satélites se acercó incómodamente a un satélite europeo. Pero las cosas han cambiado con el lanzamiento más reciente de la compañía en Enero. Antes de que se llevara a cabo la misión, SpaceX compartió sus estimaciones de la dirección básica, la velocidad y la ubicación que tomarían sus satélites después de su despliegue, y la compañía continuará compartiendo datos GPS a bordo a través de la Fuerza Aérea. Se puede acceder a esa información a través de un sitio web llamado Space Track, para cualquier persona que tenga una cuenta aprobada con el sitio web.

Existe un precedente para que empresas privadas como SpaceX hagan públicos esos datos de posicionamiento. El operador de satélites Planet, que recientemente obtuvo el título de la constelación de satélites más grande del mundo, ha estado compartiendo todos sus datos públicamente desde que comenzó a lanzar sus vehículos en 2013. “Inicialmente, no había un gran mecanismo para poder compartir esa información, así que la publicamos en un sitio web público ”, Mike Safyan, vicepresidente de lanzamiento en Planet.

Los satélites muertos en el espacio se convierten instantáneamente en basura que puede amenazar a las naves espaciales cercanas. Y teniendo en cuenta el tamaño potencial de la población de Starlink, es mejor si se rompen la menor cantidad posible de satélites. “Digamos que lo que hace es aumentar la probabilidad de fallo de algunos de los componentes electrónicos en un 1 por ciento”, dice Lewis. “Cuando lanzas 50.000 de esos, el 1 por ciento es en realidad un número significativo”.

La mayoría de las personas en la comunidad espacial están de acuerdo en que les gustaría ver más investigaciones y discusiones sobre cómo avanzar.

Lo que es preocupante para algunos es que estas discusiones apenas han comenzado ahora mientras SpaceX continua lanzando satélites a un ritmo tan rápido. Tienen licencia de la Comisión Federal de Comunicaciones para lanzar cerca de 12.000 satélites si lo desean, y la compañía está siguiendo pautas internacionales sobre cómo administrar su constelación. Depende principalmente de SpaceX hacer lo suficiente para satisfacer a tantas personas como sea posible.

Fuente: The Verge

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