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Lanzan una nueva sonda para obtener imágenes inéditas de los polos del Sol

La nave, llamada “Solar Orbiter”, verá el Sol desde una perspectiva completamente nueva

Este fin de semana, la Agencia Espacial Europea y la NASA han lanzado una nueva nave espacial con destino al centro de nuestro Sistema Solar. La nave obtendrá una vista de nuestro Sol que nunca se ha podido llegar a ver. La sonda tendrá la tarea de observar los polos del Sol, con la esperanza de predecir mejor cómo se comporta nuestra estrella madre.

Hasta ahora, prácticamente todos los vehículos que hemos enviado hacia el Sol se han acercado a la sección media de la estrella, orbitando en línea con todos los planetas del Sistema Solar. Pero el Solar Orbiter está configurado para tomar un camino alrededor del Sol en un ángulo alto, de modo que pueda vislumbrar las regiones polares que han eludido nuestras observaciones durante tanto tiempo. Al igual que la Tierra, el Sol también tiene polos en su “parte superior” e “inferior”, pero han sido difíciles de ver desde que nuestro planeta orbita cerca del ecuador del Sol.

Una vez en esta órbita ladeada, el Solar Orbiter llegará a 42 millones de kilómetros del Sol, reuniendo imágenes y datos desde un punto de vista verdaderamente único. Con suerte, esta nueva información podrá ayudar a los científicos a descubrir algunos de los misterios de nuestra estrella que han permanecido sin resolver durante décadas. Específicamente, quieren saber qué impulsa el extraño ciclo de 11 años de nuestra estrella, donde alterna entre momentos de intensa actividad y momentos de tranquilidad.

“Entendemos el comportamiento cíclico; lo hemos observado durante 400 años, desde que la gente ha apuntado el telescopio hacia el Sol “, ha dicho a The Verge Daniel Müller, científico del proyecto de la ESA para la misión Solar Orbiter. “Pero realmente no sabemos por qué son 11 años y obviamente [lo que impulsa] la fuerza del ciclo”.

Al comienzo y al final de su carrera de 11 años, el campo magnético masivo del Sol cambia completamente de dirección. Durante este impresionante giro, los polos intercambian esencialmente lugares, pasando de positivo a negativo o de negativo a positivo.

El extraño proceso dicta cómo se comportará la estrella durante la próxima década. Durante este período de 11 años, el Sol alterna entre lo que se conoce como máximo solar y mínimo solar. Cuando el Sol está al máximo solar, las manchas solares dominan su superficie, mientras que el Sol está relativamente libre de manchas solares durante el mínimo solar.

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Este ciclo de manchas solares también coincide con la cantidad de basura que el Sol nos envía. Las partículas altamente energizadas se liberan constantemente del Sol y se aceleran hacia afuera en todas las direcciones, eventualmente llegando a la Tierra. Pero cuando el Sol está al máximo solar, este desfile de partículas se vuelve mucho más volátil e intenso. La actividad de la llamarada solar del Sol se calienta, y la estrella eructará un montón de partículas a la vez, que transportan piezas del campo magnético del Sol, creando un cóctel caótico altamente energizado que se acerca a nuestro planeta.

Afortunadamente, nuestro planeta tiene su propio campo magnético fuerte que actúa como un paraguas, protegiéndonos de la mayoría de las partículas del Sol. Pero si una gran afluencia de plasma solar se dirigiera hacia nosotros podría tener un problema. Estos eventos pueden perturbar nuestro campo magnético y desencadenar tormentas geomagnéticas, también conocidas como eventos climáticos espaciales. Potencialmente, esto puede afectar a las naves espaciales que están en órbita alrededor de la Tierra, como nuestros satélites GPS, y aumentar el riesgo de radiación para los astronautas en la Estación Espacial Internacional. Una tormenta lo suficientemente fuerte puede incluso perturbar la red eléctrica de la tierra.

Los científicos han estado tratando de comprender mejor este comportamiento durante décadas, para que podamos prepararnos mejor para posibles tormentas. “Lo que queremos poder hacer es pronosticar de manera fiable las condiciones del clima espacial en el entorno de la Tierra”, dice Müller. Los investigadores han obtenido buenos datos del campo magnético del Sol desde su centro, pero como los polos son una parte importante de este proceso de volteo, los científicos están ansiosos por observarlos a medida que el Sol evoluciona. “Nos falta la parte clave, que está en los polos”, dice Müller.

SOBREVIVIR AL SOL

Ahí es donde entra Solar Orbiter. Aproximadamente del tamaño de un pequeño autobús, la nave espacial en forma de caja alberga 10 instrumentos, diseñados para tomar imágenes de la superficie del Sol, así como para recopilar datos sobre el campo magnético de la estrella, su atmósfera y más. Estas herramientas están protegidas por el equipo más esencial de Solar Orbiter: su escudo térmico.

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El escudo es una gran pieza rectangular de titanio que adorna un lado del Solar Orbiter. Está recubierto con un material especial llamado SolarBlack que puede absorber el calor intenso del Sol, evitando que los instrumentos de Solar Orbiter se derritan. Gracias al diseño, el escudo podrá soportar temperaturas abrasadoras de más de de 600º centígrados.

Por supuesto, los instrumentos necesitarán mirar al Sol de vez en cuando para obtener los datos que necesitan. Los ingenieros han construido pequeñas puertas en el escudo térmico que se abrirán y cerrarán cada cierto tiempo para permitir que algunos de los instrumentos tengan una vista del Sol. Tomar medidas calentará los instrumentos, pero un radiador especial en la base del escudo térmico debe conducir el calor lejos de los instrumentos y llevarlo al espacio.

Si todo funciona correctamente la Solar Orbiter obtendrá algunas de las imágenes más cercanas jamás tomadas de la superficie de nuestro Sol. “En el enfoque más cercano, será aproximadamente una resolución tres veces mejor que cualquier cosa que hayamos visto hasta ahora en tierra”, dice Müller.

OJOS EN LA ESTRELLA

Solar Orbiter se lanzó desde Florida este mismo Domingo por la noche a las 11:03 PM, desde la recién renombrada Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral. Su viaje al espacio es a través de un cohete Atlas V, operado por la United Launch Alliance. Luego pasará los próximos dos años viajando hacia el Sol, balanceándose por la Tierra y Venus varias veces para aumentar la velocidad y entrar en su órbita angular alrededor de la estrella.

Es una ruta hacia el Sol similar a la que ya trazó hace dos años otra nave espacial de la NASA. En 2018, la NASA lanzó una nave espacial con destino al sol llamada Parker Solar Probe, que se ha acercado más al Sol que cualquier otro vehículo hecho por el hombre. La misión ya ha reunido datos valiosos sobre el Sol que están configurando mejor nuestra comprensión de cómo funciona el cuerpo celeste. Como la mayoría de los otros vehículos solares, la sonda Solar Parker está orbitando en línea con los planetas y no está equipada con una cámara. Solar Orbiter podrá complementar esa misión con su ruta e instrumentos únicos. “Hay una increíble cantidad de sinergia entre estas dos misiones”, dice Müller. “Realmente no están compitiendo entre sí. Tienen puntos focales complementarios”.

Müller dice que sobre todo está entusiasmado con cómo la Solar Orbiter va a aventurarse en una nueva región de nuestro Sistema Solar en la que nunca habíamos estado antes. Ir a estos polos inexplorados significa que los científicos probablemente aprenderán algo nuevo. “Esto es realmente algo que nadie puede decir cómo se verá exactamente”, dice Müller. “Pero realmente esperamos poder llenar este punto ciego en nuestro conocimiento del Sol”.

Fuente: The Verge

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