Movilidad

Una crisis en la producción de cobalto podría frenar las ventas de automóviles eléctricos

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Primero fue el litio, ahora es el cobalto. Las fábricas están produciendo tantas baterías como les es posible y se está creando un cuello de botella

Las ventas de vehículos eléctricos están aumentando, y las fábricas trabajan a toda máquina para producir la mayor cantidad de baterías posible. Y eso está creando algunos cuellos de botella.

Se pronostica que la producción mundial de vehículos eléctricos superará los cuatro millones de automóviles a nivel mundial este año, aumentando a 12 millones en 2025. Solo en Europa, se venderán 540.000 automóviles eléctricos este año, un aumento de 319.000 frente al año pasado. Para que eso suceda no solo necesitamos gigafábricas para construir las baterías, sino que también necesitamos obtener los materiales clave, especialmente litio y cobalto, y la fiebre del oro en ambos ya ha comenzado.

La semana pasada, The Times informó que Jaguar Land Rover detendría la producción del I-Pace, atribuyendo la culpa a la escasez en el fabricante de baterías LG Chem. Mercedes redujo a la mitad sus objetivos de producción para 2020 después de la escasez con el mismo proveedor. “Podría decirse que actualmente la absorción de EV está más limitada por la falta de capacidad de fabricación que cualquier otra cosa”, dice Paul Anderson, codirector del Centro de Birmingham para Elementos Estratégicos y Materiales Críticos. “La falta de capacidad de fabricación de baterías es una parte clave de esto, razón por la cual existe la prisa por construir gigafactorías”.

La falta de grandes fábricas es un problema que puede resolverse con relativa facilidad. “En junio de 2019, había 91 fábricas en producción para crear células de iones de litio en todo el mundo, de las cuales alrededor de la mitad ya estaban en producción el año anterior”, dice Gavin Harper, investigador de la Institución Faraday, un grupo de investigación sobre baterías.

Lo que no se resuelve tan fácilmente es la cuestión de sacar suficientes materias primas del suelo. “Se ha pronosticado que a medida que aumenta la demanda de vehículos eléctricos, podría haber restricciones en torno a los elementos estratégicos clave y los materiales críticos necesarios para la fabricación de baterías en el futuro”, dice Harper.

Además de los obstáculos habituales de abastecimiento y extracción de depósitos y material de procesamiento para su uso, los ingredientes clave para las baterías de vehículos eléctricos se enfrentan a trastornos geopolíticos, incluidas guerras comerciales, protestas locales y plantean problemas de derechos humanos y ambientales. Eso causará una “escasez estructural”, dice Andrew Leyland, jefe de asesoría estratégica de Benchmark Mineral Intelligence, y podría causar estragos en las cadenas de suministro de vehículos eléctricos, justo cuando la industria espera convertirse en la corriente principal.

En el caso del litio, ahora hay suficiente. Pero sin embargo los altos precios del material principal en las baterías de iones de litio provocaron una fiebre minera en Australia, Argentina y Chile. Entre ellos proporcionaron el 91% del suministro en 2017, una caída de la demanda causada por un mercado automotriz débil y la reducción de las subvenciones para comprar tales automóviles en China ha frenado el ritmo de la construcción de minas y plantas de procesamiento. En 2015 había 15 minas de litio, ahora hay unas 30 o 35. La mayoría se encuentran en Australia, que ahora es el mayor productor mundial de litio y China es su principal cliente.

Las minas de litio también se enfrentan a las protestas de los agricultores en Portugal y las comunidades indígenas en Chile, bloqueando los esfuerzos mineros en el país y planteando cuestiones no solo de suministro, sino también de ética.

A diferencia del litio, gran parte del cobalto se encuentra en un único lugar: la República Democrática del Congo. El 59% del suministro mundial proviene de ese país. El cobalto también es uno de los metales más caros con un coste de entre 30.000 y 32000 € por tonelada, y es posible que sencillamente no haya suficiente suministro para todo. Una investigación del MIT sugiere que no hay suficiente capacidad para extraer y procesar el material para satisfacer la actual demanda. La investigación sugiere que esta podría llegar a 430.000 toneladas en la próxima década, que es 1.6 veces la capacidad actual.

Una solución podría ser encontrar una alternativa al cobalto en las baterías de vehículos eléctricos. Uno de los principales fabricantes chinos, Contemporary Amperex Technology (CATL), ya produce baterías que usan fosfato en lugar de combinaciones de níquel-cobalto-aluminio o níquel-manganeso-cobalto. Esto atrajo la atención de Tesla, con informes que sugieren que la compañía está buscando agregar baterías de fosfato de hierro y litio a sus actuales opciones.

En 2018, el CEO de Tesla, Elon Musk, prometió que su compañía dejaría de usar cobalto en la próxima generación de baterías, pero esto sería factible en China y solo para automóviles de menor autonomía, ya que las baterías de fosfato no tienen la misma capacidad que las de cobalto. De todas formas lo que es seguro es que necesitaremos mejores baterías si las ventas de vehículos eléctricos continúan aumentando.

Independientemente del material en cuestión, una respuesta a la escasez de suministros podría ser el reciclaje, lo que ayudaría a reducir el impacto ambiental de las baterías y también reutilizaría materiales críticos, lo que significa que es necesario extraer y procesar menos. “Algunas de estas baterías vivirán ‘segundas vidas’ en otras aplicaciones que son potencialmente menos exigentes”, dice Harper. “Sin embargo, el destino final de todas las baterías de iones de litio debería ser que se reciclen cuando finalmente no se puedan usar”.

Pero esa es solo una solución para un problema de gran alcance. El cambio a los vehículos eléctricos necesita baterías. En este momento su producción es el cuello de botella, pero es probable que lo próximo sea el suministro. Podemos reinventar las baterías usando diferentes materiales, resolver el dilema del reciclaje o simplemente sacar más litio y cobalto del suelo, pero si la industria no soluciona el problema rápidamente, los vehículos eléctricos tropezarán.


Fuente: The Verge

Categorías:Movilidad, Noticias

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