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Microsoft respalda el desarrollo de SmartCane para discapacitados visuales

Jean Marc Feghali tiene amaurosis congénita de Leber, una enfermedad que reduce su visión periférica y lo deja efectivamente ciego por la noche. Pero el bastón para caminar inteligente que está ayudando a desarrollar le ha cambiado la vida, dice. También ganó el apoyo de Microsoft. “Hemos llegado a un mundo en el que hablamos de vehículos autónomos y, sin embargo, seguimos enviando a las personas con discapacidad visual con lo que es esencialmente un palo”, dijo Feghali. “No te lleva a ninguna parte. No te lleva a una cafetería. No le ayuda a buscar empleo. Es solo un palo”.

La startup con sede en Londres WeWalk, donde Feghali, de 24 años, es el jefe de investigación y desarrollo, quiere cambiar eso con su “bastón inteligente” de 599 dólares. Se empareja con teléfonos inteligentes y utiliza la detección de objetos por ultrasonidos para detectar peligros como escalones y automóviles estacionados, así como objetos a la altura de la cintura, como ramas de árboles. También cuenta con redes inalámbricas, navegación GPS paso a paso, reserva de taxis y direcciones de transporte público en decenas de ciudades. El dispositivo incluso tiene un asistente de voz. Feghali, quien también está cursando un doctorado en filosofía en el Imperial College, dijo que cree que es una respuesta muy esperada a un problema que afecta a millones de personas en todo el mundo.

El Real Instituto Nacional de Personas Ciegas del Reino Unido dice que más de 2 millones de personas viven con pérdida de visión en Gran Bretaña, de las cuales alrededor de 350.000 estaban registradas como ciegas o deficientes visuales en 2017. La Fundación Estadounidense para Ciegos dice que más de 32 millones de adultos estadounidenses informó haber experimentado pérdida de la visión en 2018. Ambas organizaciones hacen campaña por el uso de la tecnología para hacer que los lugares de trabajo, las escuelas y las redes de transporte sean más accesibles para las personas con poca o ninguna vista. Empresas de tecnología como Apple, Google y Amazon, también promueven funciones de accesibilidad en productos como Apple Watch y asistentes virtuales como Alexa para usuarios con pérdida de visión. Feghali dijo que el objetivo de la compañía es crear un producto que combine elementos clave de dispositivos como FitBit o Apple Watch con hardware diseñado específicamente para personas con visión limitada o nula.

Varios de los 20 empleados de WeWalk tienen discapacidad visual, incluidos Feghali y el cofundador Kursat Ceylan. “Veo a través de un pequeño túnel, que es más oscuro que la vista típica”, dijo Feghali. “Es bastante agudo, pero estrecho, y por la noche es básicamente una ceguera total. Podemos detectar cuándo podrían estar teniendo un mal viaje o si vemos patrones de movilidad anómalos”, dijo. “Por lo tanto, además del beneficio personal para la persona con discapacidad visual, donde realmente puede tener una forma de diagnosticar sus propias características de movilidad, ahora podemos retroalimentar a los profesionales de la salud y a los entrenadores de movilidad que trabajan con personas con discapacidad visual”.

Pero por cerca de 600 dólares, el producto es diez veces más caro que un bastón blanco convencional. También requiere un teléfono inteligente para aprovechar al máximo sus funciones y la aplicación móvil gratuita de la compañía, que podría ponerlo fuera del alcance de muchas personas. Feghali dijo que WeWalk está trabajando con gobiernos, organizaciones benéficas, proveedores de atención médica y, más recientemente, al menos una red de telefonía móvil del Reino Unido para crear paquetes subsidiados que ayuden a los usuarios a pagar los bastones, de manera similar a cómo se reducen los costos de los perros guía. “El bastón blanco estándar es realmente fantástico, pero es como de la Edad de Piedra”, dijo.

Fuente: Bloomberg

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