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El nuevo colector de plástico de The Ocean Cleanup da buenos resultados

Hace poco más de un año, un grupo llamado The Ocean Cleanup lanzó una campaña sin precedentes para eliminar de los mares todo rastro de plástico y revertir los efectos del ser humano. Su plan consistía en crear un dispositivo sin precedentes: un tubo en forma de U de 600 metros de largo que estaba destinado a recoger pasivamente los desechos en el gran parche de basura del Pacífico. Unos meses más tarde, el receptor de plástico no solo no atrapaba el plástico, sino que se había dividido en dos, por lo que The Ocean Cleanup tuvo que remolcarlo a Hawai para reparaciones y actualizaciones. Luego, a principios de este mes, el grupo anunció que su dispositivo finalmente estaba recolectando plástico, aunque un investigador señaló en Twitter que también estaba recolectando vida marina.

Los científicos comenzaron a dar la alarma sobre las opciones de diseño de The Ocean Cleanup años antes incluso de que se lanzara el dispositivo. El potencial de dañar la vida oceánica, el hecho de que la pieza gigante de plástico se desprendiera de sus propios microplásticos, la vulnerabilidad de los tubos de 600 metros de largo en medio de los mares brutales: todos fueron motivos obvios de preocupación desde el principio. Y luego está el hecho de que The Ocean Cleanup ha gastado decenas de millones de dólares en lo que los científicos consideran la solución incorrecta. Dicen que el mejor lugar para atrapar plásticos es río arriba, incluso antes de que entre al mar.

The Ocean Cleanup aparentemente escucho las críticas. Hoy, en un elegante evento al estilo de Apple, el grupo dio a conocer en Rotterdam lo que llaman: The Interceptor, una barcaza alimentada por energía solar con una larga barrera flotante que se extiende río arriba, canalizando los desechos hacia la boca del barco, donde una cinta transportadora lleva la basura a bordo en contenedores. Dos ya están en funcionamiento en Indonesia y Malasia, con otro preparándose para operar en el Mekong en Vietnam y otro planeado para la República Dominicana. Es una gran idea que, bueno, ya se había hecho antes: los interceptores (minúsculas), como se los conoce, han estado operando durante varios años en Baltimore. Es el caso de el Sr. Trash Wheel, nombre que le han puesto a un interceptor con gigantes ojos saltones en el puerto de Baltimore que engulle 200 toneladas de basura al año, y otro similar al que han apodado Profesor Trash Wheel, algo así como su hermano mayor.

La cinta transportadora de la barcaza transporta la basura a los contenedores, que los operadores remolcan hasta la orilla cuando se llenan. CORTESÍA DE THE OCEAN CLEANUP

“La comunidad científica ha estado diciendo durante años que avanzar río arriba es la manera de resolver correctamente este problema”, dice Adam Lindquist, director de la campaña Waterfront Partnership de Baltimore Harbour. “Y ciertamente la imitación es la mayor forma de adulación”.

Mientras que el Sr. Trash Wheel fue construido específicamente para Baltimore, The Ocean Cleanup diseñó su barcaza para ser producida en masa. Y es una tecnología significativamente más alta: la barcaza de Baltimore usa una rueda de agua para alimentar su cinta transportadora, con energía solar como respaldo, mientras que The Interceptor funciona con energía solar. La basura fluye por su cinturón y hacia un contenedor de “lanzadera”, que deposita los desechos en uno de los seis contenedores de basura situados debajo. Una vez que la barcaza está llena, el sistema envía un mensaje de texto a los operadores en el área, quienes vienen con un remolcador y tiran los contenedores a la orilla. Puede capturar unos 50.000 kilogramos de basura al día y está diseñado para durar 20 años.

The Ocean Cleanup dice que The Interceptor también es fácilmente transportable a ríos de todo el mundo. No todos los ríos, eso sí, pero al señalar los peores emisores de plástico, el grupo puede hacer más mella en el problema. “Alrededor de 1.000 ríos contribuyen con el 80 por ciento de las emisiones terrestres”, dice Laurent Lebreton, científico jefe de The Ocean Cleanup. “Entonces, si queremos reducir significativamente las emisiones de plástico en el océano, queremos abordar esos ríos”.

El siempre encantador Sr. Trash Wheel recogiendo basura en Baltimore.
CORTESÍA DE ASOCIACIÓN FRENTE AL AGUA DE BALTIMORE

Sabemos que los ríos arrojan grandes cantidades de plástico, pero dónde termina ese plástico finalmente ha sido más difícil de precisar. Incluso según los propios cálculos de The Ocean Cleanup, los giros en alta mar que habían estado tratando de ordenar con su gran tubo contienen una pequeña fracción de plásticos oceánicos. Tal vez el 0.06 por ciento de los plásticos de las costas lleguen a los giros, el resto probablemente sea atrapado en un ciclo perpetuo; llega a la orilla, vuelve al mar y de ahí a la orilla. “Yo diría que casi cualquier fin de semana de limpieza en las playas probablemente se podría capturar más basura de la que han recolectado en sus seis o siete años en el negocio”, dice Marcus Eriksen, quien estudia plástico marino y dirige el Instituto 5 Gyres. “Si quieres resolver un problema, vas río arriba o río abajo. Y cuanto más avanzas río abajo, sigues sumando cifras al costo final de la mitigación”.

Otro beneficio del método ascendente: la propaganda. Mr. Trash Wheel no tiene ojos saltones para poder ver la basura y moverse por el puerto para engullirla, como si de Pac-Man se tratara. “Le pusimos los ojos saltones y lo convertimos en una campaña de cambio de comportamiento”, dice Lindquist. “Creemos que es una parte muy, muy importante no solo tener un interceptor, sino tener un cambio de comportamiento asociado con esos interceptores. Así no solo estás recogiendo basura sin cesar de una vía fluvial ”.

Cualesquiera que sea nuestra opinión sobre los recolectores de plástico de The Ocean Cleanup, es difícil negar que han recibido mucha atención sobre la contaminación plástica en solo unos pocos años. Y al avanzar en sus esfuerzos, tal vez puedan atraer esa atención aún más cerca de casa y centrarnos así en entornos de un impacto más directo e inmediato como los ríos.”Queremos que las personas se den cuenta de que tenemos una emergencia, una epidemia de plástico”, dice Lebreton, de The Ocean Cleanup. “Poner recolectores en los rios no va a resolver todo, pero ayudará a ir río arriba y tratar de cambiar el comportamiento de la gente”.

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