Hardware

China apuesta por la supremacía cuántica

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Google pregonó su computadora cuántica que superó a una supercomputadora convencional. Un grupo chino dice que ha hecho lo mismo, con tecnología diferente.

El año pasado Google ganó reconocimiento internacional cuando su prototipo de computadora cuántica completó un cálculo en minutos que sus investigadores estimaron que le habría llevado a una supercomputadora 10.000 años. Eso cumplía con la definición de supremacía cuántica: el momento en que una máquina cuántica hace algo poco práctico para una computadora convencional.

El jueves, el principal grupo de investigación cuántica de China hizo su propia declaración de supremacía cuántica, en la revista Science. Un sistema llamado Jiuzhang produjo resultados en minutos calculados para llevar más de 2 mil millones de años de esfuerzo por la tercera supercomputadora más poderosa del mundo.

Los dos sistemas funcionan de manera diferente. Google construye circuitos cuánticos utilizando metal superconductor superfrío, mientras que el equipo de la Universidad de Ciencia y Tecnología de China, en Hefei, registró su resultado manipulando fotones, partículas de luz. Ninguna computadora cuántica está todavía lista para realizar un trabajo útil. Pero los indicios de que dos formas fundamentalmente diferentes de la tecnología pueden superar a las supercomputadoras reforzarán las esperanzas —y las inversiones— de la industria embrionaria. Chao-Yang Lu, profesor de física de la Universidad de Ciencia y Tecnología que trabajó en el proyecto, califica el hito como “un paso necesario” hacia una “computadora cuántica tolerante a fallas a gran escala”.

Google y sus rivales, incluidos IBM, Microsoft, Amazon, Intel y varias grandes empresas emergentes, han invertido mucho en el desarrollo de hardware de computación cuántica en los últimos años. Google e IBM ofrecen acceso a sus últimos prototipos a través de Internet, mientras que las plataformas en la nube de Microsoft y Amazon albergan cada una una mezcla heterogénea de hardware cuántico de otros, incluido Honeywell. El poder potencial de las computadoras cuánticas surge de sus bloques de construcción básicos, denominados qubits. Como los bits de las computadoras convencionales, pueden representar 0 y 1 de datos; pero los qubits también pueden explotar la mecánica cuántica para alcanzar un estado inusual llamado superposición que encapsula las posibilidades de ambos. Con suficientes qubits es posible tomar atajos computacionales que las computadoras convencionales no pueden, una ventaja que crece a medida que más qubits trabajan juntos.

Las computadoras cuánticas aún no gobiernan el mundo, porque los ingenieros no han podido lograr que suficientes qubits trabajen juntos de manera suficientemente fiable. Los efectos de la mecánica cuántica de los que dependen son muy delicados. Google y el grupo chino pudieron organizar sus experimentos de supremacía porque lograron acorralar qubits en números relativamente grandes. El experimento de Google utilizó un chip superconductor denominado Sycamore con 54 qubits, enfriado a fracciones de grado por encima del cero absoluto. Un qubit no funcionó, pero los 53 restantes fueron suficientes para demostrar la supremacía sobre las computadoras convencionales en un problema estadístico cuidadosamente elegido. No está claro cuántos qubits de buena calidad se necesitan para que una computadora cuántica realice un trabajo útil; las estimaciones de los expertos oscilan entre cientos y millones. El equipo chino también utilizó una prueba estadística para afirmar su afirmación de superioridad cuántica, pero sus portadores de datos cuánticos toman la forma de fotones que viajan a través de circuitos ópticos colocados en una mesa de laboratorio, guiados por espejos. Cada fotón leído al final del proceso puede considerarse como equivalente a leer un qubit en un procesador como el de Google, revelando el resultado de un cálculo.

Los investigadores informaron medir hasta 76 fotones de la máquina Jiuzhang, pero promediaron 43 más modestos. Los miembros escribieron un código para simular el trabajo del sistema cuántico en Sunway TaihuLight, la supercomputadora más poderosa de China y la tercera más rápida del mundo. Los investigadores calculan que la supercomputadora habría requerido más de 2 mil millones de años para hacer lo que hizo Jiuzhang en poco más de 3 minutos. El equipo chino fue dirigido por Jian-Wei Pan, cuyo considerable equipo de investigación se ha beneficiado de un esfuerzo del gobierno chino para ser más prominente en la tecnología cuántica. Sus logros incluyen la demostración del uso del cifrado cuántico a distancias récord, incluido el uso de un satélite especialmente diseñado para comunicaciones cuánticas para asegurar una videollamada entre China y Austria . El cifrado enraizado en la mecánica cuántica es teóricamente irrompible, aunque en la práctica aún podría subvertirse.

Una diferencia entre Jiuzhang y Sycamore de Google es que el prototipo fotónico no se puede reprogramar fácilmente para ejecutar diferentes cálculos. Su configuración estaba efectivamente codificada en sus circuitos ópticos. Christian Weedbrook, director ejecutivo y fundador de la startup de computación cuántica de Toronto Xanadu, que también está trabajando en computación cuántica fotónica, dice que el resultado sigue siendo notable como un recordatorio de que existen múltiples caminos viables para hacer que el procesamiento de números cuánticos funcione. “Es un hito en la computación cuántica fotónica”, dice, “pero también es bueno para todos nosotros”.

Se están desarrollando varias formas diferentes de hardware cuántico en la academia y la industria. Los Qubits basados ​​en circuitos superconductores son los más destacados, en parte gracias a la fuerte inversión de Google e IBM. Las computadoras cuánticas hechas de qubits basados ​​en átomos individuales que levitan en campos eléctricos, llamadas trampas de iones, son ofrecidas por el gigante industrial Honeywell y las nuevas empresas como IonQ, y están disponibles a través de los servicios en la nube de Amazon y Microsoft.

Weedbrook, que puso sus primeros prototipos en línea para los primeros clientes en septiembre con hasta 12 qubits, dice que su equipo puede fabricar dispositivos más flexibles que Jiuzhang y cree que las computadoras cuánticas fotónicas pronto podrán ponerse al día con otras formas. Tienen la ventaja de utilizar los mismos componentes que se utilizan en muchas redes de telecomunicaciones. Lu, del equipo de China, dice que también está trabajando en versiones más grandes y sintonizables de Jiuzhang. Otros investigadores han demostrado que la operación utilizada en el experimento de supremacía del grupo podría adaptarse para estudiar las propiedades de las moléculas o resolver problemas que involucran gráficos matemáticos, que surgen en áreas como el transporte y las redes sociales.

Los defensores de la computación cuántica fotónica y las trampas de iones dicen que sus tecnologías deberían ser más fáciles de escalar que los chips superconductores favorecidos por IBM y Google, porque no tienen que construir sus dispositivos dentro de refrigeradores ultrafríos. Sin embargo, nadie sabe con certeza qué forma de computación cuántica resultará útil primero. “Todos tenemos pros y contras”, dice Weedbrook.

Fuente: Wired

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